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Le cri Wilhelm : vous l’entendez dans beaucoup de films sans (peut-être) savoir le nommer !

Crédits : Capture YouTube / WatchMojo.com - Star Wars IV : Un nouvel espoir (1977) / 20th Century Fox

Le monde du cinéma regorge de secrets plus ou moins bien gardés. Anecdotes de tournage, trucs et astuces pour améliorer les effets spéciaux, désaccords sur le plateau et bien d’autres sujets alimentent depuis des décennies les mythes autour de certains films. Et parmi ces éléments, le cri Wilhelm s’est fait une place (peu discrète) incontournable, au point de devenir un mème cinématographique. Que vous soyez un·e cinéphile averti·e ou non, vous avez déjà sûrement entendu ce fameux cri.

On parie ? 

Une sordide histoire d’alligator

Si l’appellation du cri Wilhelm ne vous évoque rien, brisons tout de suite le silence :

Voici donc le cri en “version originale”, dans le film Les Aventures du capitaine Wyatt (1951) de Raoul Walsh et notamment avec Gary Cooper et Mari Aldon. Si l’on peut parler de version originale, puisque la voix de l’acteur Sheb Wooley est ajoutée en post production. C’est bien lui qui joue le malheureux dévoré par un alligator, mais son cri est enregistré plus tard en studio et ensuite ajouté à une banque d’effets sonores. Mais ce n’est pas cette année-là qui va marquer le début du “succès” de ce son.

D’ailleurs, cela ne répond pas à la question de savoir qui est ce fameux Wilhelm. À vrai dire, il n’avait même pas de nom avant La Charge sur la rivière rouge de Gordon Douglas. Dans ce film de 1953, on peut y voir un soldat du nom de Wilhelm recevoir une flèche dans la jambe – non sans pousser ce fameux cri, bien entendu. Alors qu’il aurait pu rester dans les tiroirs des banques sonores hollywoodiennes, ce cri devient au fil du temps un véritable mème dans l’industrie cinématographique.

Un mème sonore identifiable entre mille

Tout d’abord, qu’est-ce qu’un mème ? Il s’agit d’une image, d’une vidéo, ou en l’occurrence d’un son repris et amplifié, le plus souvent sur Internet et à des fins humoristiques. Et quand bien même ce terme ne s’applique pas forcément au domaine du cinéma, c’est bien sur la toile que le phénomène qui nous intéresse va prendre de l’ampleur. Mais avant cela, reprenons le cours de l’histoire.

Toujours stocké dans les banques sonores, ce cri est utilisé dans certains films des années 1950, mais aussi comme une blague par les étudiants en cinéma, dont Ben Burtt. Son nom ne vous dit peut-être rien, mais ce designer sonore – entre autres – a largement contribué à la propagation de cette étrange épidémie. Il travaille en effet sur des productions telles que Star Wars (d’où l’image en tête d’article) et Indiana Jones. Le succès notoire de ces sagas met donc logiquement en évidence le cri Wilhelm, qui devient rapidement un effet sonore couramment utilisé.

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Les séries aussi utilisent le cri Wilhelm, à l’image de Game of Thrones. Crédits : Flickr/ BagoGames

Un élément indéniable de la pop culture

Si l’on peut parler de clin d’œil en évoquant la récurrence du cri Wilhelm dans les productions cinématographiques, ce dernier ne s’adresse à personne en particulier – ou plutôt à toutes celles et ceux qui le reconnaissent. Autant des professionnels du cinéma que les cinéphiles, donc. Toutefois, c’est bel et bien sur Internet que cet élément va se faire connaître plus largement en tant que tel.

Les compilations vidéos et listes de films dans lesquels on peut voir les occurrences du cri Wilhelm témoignent de l’ampleur de son succès. Il y a de tous les genres et de tous les réalisateurs. De Peter Jackson à Quentin Tarantino en passant par James Cameron pour ne citer qu’eux, la liste semble interminable. Du clin d’œil plutôt discret à la mise en lumière second degré, il est désormais partout et fait partie intégrante de la pop culture. À tel point que de plus en plus de personnes se posent la question de savoir s’il y a encore un intérêt à y recourir… Même si l’on ne peut s’empêcher de réprimer un sourire quand il se fait entendre dans un film.

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