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Pourquoi le marathon fait 42,195 km de distance ?

Le marathon, plus longue épreuve de course à pied des Jeux Olympiques, fait exactement 42,195 km. Mais pourquoi ce chiffre est-il aussi précis?

Le marathon, étape obligatoire dans le quotidien sportif de tous les coureurs invétérés, a un passé chargé d’histoire. À l’origine, le mot marathon ne désignait pas une course à pied de 42 km et des poussières, mais le nom d’une plage grecque, témoin silencieuse de la victoire des Athéniens contre les Perses lors de la bataille du même nom, en 490 avant J-C. Enhardi par la victoire des ses troupes, un soldat grec du nom de Phidippidès parcourut environ 40 km de Marathon jusqu’à Athènes pour annoncer la bonne nouvelle. Cette longue course ayant raison de lui, il mourut de fatigue quelques heures plus tard.

C’est Pierre de Coubertin, instigateur des Jeux Olympiques modernes, qui s’inspira de cette épopée pour créer le marathon tel qu’on le connait aujourd’hui, les 40 km initiaux se transformant en 42,195 km. La raison de ce changement ? Aux Jeux de Londres en 1908, le marathon partait du château de Windsor et se terminait au stade de White City, plus à l’ouest. Le trajet, qui mesurait précisément à 42,195 km, devient alors la distance officielle du marathon. Et vous, oserez-vous relever le défi sans flancher ? (Source)

  • Illustration : Philippidès annonçant la victoire contre les Perses. Peinture de Merson, 1869.