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D’où vient l’expression “ouvrir la boîte de Pandore” ?

Crédits : iStock / fergregory

La mythologie a inspiré de nombreuses expressions que nous utilisons dans le langage courant. Et lorsque l’on décide “d’ouvrir la boîte de Pandore”, autant dire qu’il s’agit rarement de quelque chose de bénéfique. Mais que contient donc cette boîte ? Et qui est Pandore ? Autant de questions pour une expression pourtant simple à décrypter ! 

Pandore, première femme sur Terre

Pour ce qui est du sens, cette expression sert à désigner le fait qu’une personne vient d’évoquer un sujet ou de dire quelque chose qui va déclencher une situation qui – si on tente de la décrire – peut aller d’embarrassante à catastrophique. En somme, ouvrir la boîte de Pandore consiste à provoquer de manière volontaire ou non une suite d’événements assez inconfortable.

On peut trouver les origines de cette locution dans la mythologie grecque. Pandore est la première femme humaine créée par Zeus, en réaction à la faute de Prométhée qui lui a volé le feu sacré et apporté la lumière à l’humanité. Pour le punir et se venger, le maître de l’Olympe décide de créer une créature séduisante qui pourrait facilement corrompre les hommes, et ainsi contrebalancer les bienfaits apportés par Prométhée.

boite de Pandore
Pandore, tableau de John William Waterhouse, 1896. Crédits : Wikimedia Commons

Céder à la tentation

C’est donc au cours de ces événements – auxquels l’histoire d’Adam et Ève ne manque pas de faire écho – que la femme est créée pour les Grecs dans l’Antiquité. Et pour ce faire, Zeus sollicite l’aide d’autres divinités. Entre autres, le dieu du feu Héphaïstos offre une jarre à Pandore. Celle-ci renferme alors tous les maux du monde, et est “livrée” avec la consigne de ne l’ouvrir sous aucun prétexte.

En parallèle, Pandore est mariée à Épiméthée. Celui-ci n’est autre que le frère de Prométhée, qui en acceptant la main de cette femme, ignore les avertissements de son aîné. Ce dernier ne sait pourtant que trop bien qu’il ne faut pas accepter un cadeau tout droit sorti de l’Olympe, et par extension des dieux. Mais il est trop tard pour reculer.

Un beau jour, rongée par la curiosité, Pandore cède à la tentation. De fait, elle ouvre la jarre… Grosse erreur : les pires malheurs et maux de l’humanité s’en échappent et se répandent instantanément ! La jeune femme a juste le temps de refermer le couvercle avant que l’espoir ne s’en échappe. Voici pourquoi l’on dit souvent que c’est la seule chose qui reste à l’Homme désespéré.

Cette notion de jarre disparaît au XVIe siècle suite à une erreur de traduction, ce qui explique pourquoi nous évoquons aujourd’hui une boîte !

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